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馥林文化

littleBits快速上手指南:用模組化電路學習與創造 精彩試讀

前言
我在2008年初開始開發LITTLEBITS,當時我已從麻省理工媒體實驗室(MIT MEDIA LAB)畢業,並有電子工程背景。我在黎巴嫩貝魯特長大。老實說我從沒想過要當工程師。家裡除了我以外還有三個姐妹,父母說我喜歡工藝、喜歡自己動手做,而且常常搞破壞。當我在決定大學要念什麼的時候,父母跟老師都說我應該當個工程師,因為我對科學和數學很在行,但我總覺得工程學很枯燥;直到我進入媒體實驗室,才發現工程與創意結合的力量。我開始運用電路製作藝術品,像是穿戴式電子裝置、互動裝置藝術、照明藝術等。一段時間後,我發現我對工具的興趣超過作品本身。我和同學傑夫˙霍夫斯(JEFF HOEFS)曾和SMART DESIGN設計事務所合作,並一起寫了篇論文叫做〈以電路為素材〉(ELECTRONICS AS MATERIAL)。我們一起設計出LITTLEBITS最早的部分雛形,將電路的力量交到每個人手上這個漫長的研究計劃於此開始。
我最主要的兩個靈感來源是樂高積木和物件導向程式設計(OBJECT-ORIENTED PROGRAMMING)。它們也是當代最成功的模組化系統。

模組化電路 

我認為要瞭解複雜的概念,就不能忽視模組化系統的力量。模組讓我們拆解過去覺得很困難的概念,進而逐步建構起更複雜的概念。
第一個靈感來源你一定也很熟悉。1947年,樂高將全世界最重要的建築材料──水泥磚──變成發揮想像力的工具,人人都可以使用。有了樂高,你不用是建築專家,就能直覺地學習,一塊一塊蓋出愈來愈複雜的結構。幾年內,樂高成了家家戶戶都有的玩具。根據估計,總共有超過4千億片的樂高積木被生產出來,全球平均每人有70片。不是工程師也可以砌墻壁、蓋房子、起大樓和造橋。樂高把當代的建築素材變成創意的基石。突然之間我們進一步瞭解了身邊的世界;市中心街上的建築物,過去看起來巨大又複雜,現在似乎不再那麼高不可攀了:你可以想像它們是如何被一磚一磚地蓋起來。
第二個靈感來源是物件導向程式設計。軟體曾經是線性的、深奧的學問,只有專家才知道怎麼寫。後來物件導向程式設計出現了,引進模組的概念,人們可以重複使用過去寫過或其他人寫好的程式碼,一磚一磚地結合成更複雜的程式碼。現在只要有電腦,任何人都可以花兩週的時間學會怎麼寫出全世界最成功的遊戲。
但是硬體沒有那麼簡單。硬體產業是高度依賴資本的產業,製作原型很花時間、很需要專業,因此這個產業很大一部分仍只掌握在工程師手中。那該如何才能讓每個人都能擁有電路的力量呢?我們的做法是電路模組化。
我的第一個LITTLEBITS原型是在厚紙板上用HOME DEPOT買來的銅箔膠帶組合成一個裝置。這是實際觸摸、感受模組最好的方式。想像一下,一個從來沒有碰過電路的人會如何與這些模組互動、會受到何種啟發?
LITTLEBITS的每個細節都是精心設計的成果,沒有什麼是理所當然的。我們花了超過三年半的時間,做了成百上千個實驗和決策,才讓LITTLEBITS成為今天的模樣。當然首要任務是讓電路設計真正模組化:每顆電子積木必須能和系統中任何一顆其他積木作用,模組庫必須可無限擴充。另一個重大挑戰是幫每個模組找出正確的抽象層次。LITTLEBITS不是元件層次的模組,而是方塊圖層次的模組。方塊圖層次要多高才能被理解,同時具備足夠的功能,是其中的關鍵。

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